先秦以前。新石器时代,翁源就有人类活动。春秋时期,翁源之地属百越地;战国时期,属楚地。秦时属南海郡。

两汉、三国、两晋、南朝时期。两汉、三国、两晋及南朝宋齐时期,翁源均属浈阳县地。梁承圣三年(554年),析浈阳县地置翁源县,属东衡州始兴郡。南陈初废东衡州,翁源县改属衡州始兴郡。陈天嘉元年(560年),在翁源县地置清远郡,翁源属之。

隋、唐、五代十国时期。隋开皇九年(589年)平陈废郡,翁源隶属广州总管府。唐初,在曲江置番州,县属之。唐高祖武德四年(621年),翁源自广州析隶韶州。五代时期,翁源县属韶州。

宋、元、明、清时期。北宋宣和三年(1121年),析翁源太平乡及曲江县廉平、建福两乡置建福县(治在岑水场附近),与翁源县同属韶州管辖。南宋建炎三年(1129年),废建福县,辖地各归原建制。元至元十五年(1278年),翁源县并入曲江县。大德五年(1301年),翁源复县,改属英德路。至大元年(1308年)英德路降为州,翁源仍属。明洪武元年(1368年)翁源县易名岑水县,不久复名,隶属韶州府。明清时期,翁源县建制未变,均属韶州府管辖。

民国时期。翁源县建置沿袭清制。民国元年(1912年)至民国389月,翁源县先后属广东省南韶连绥靖区、南韶连道、岭南道、南韶连行政区、南韶连政务区、北区、西北区绥靖区、第二行政督察区、第三行政督察区管辖。

中华人民共和国时期。1949915日,翁源县城解放。翁源县初隶属北江临时人民行政委员会,后先后隶属北江人民行政督察专员公署、北江区行政督察专员公署、北江区专员公署、粤北行政公署、韶关专员公署、韶关专区革命委员会、韶关地区革命委员会、韶关地方行政公署、韶关市。

翁源其名,系因山水而得。据明《嘉靖翁源县志》记载:县境之东有名山,高耸秀拔,顶有灵池,古名灵池山(今南浦桂竹翁山),池中有泉水八处,谓之八泉,曰:涌泉、温泉、香泉、甘泉、震泉、龙泉、玉泉、乳泉。泉水四时不涸,昔有二仙翁游息于此,居民饮其水者多寿。泉水汇而成河。故山名“翁山”,水名“翁水”。县亦以此起名,意为“翁水之源”。